'플래닛 나인(아홉 번째 행성)' 존재의 새로운 증거 발견
'플래닛 나인(아홉 번째 행성)' 존재의 새로운 증거 발견
  • 조송현 조송현
  • 승인 2018.05.21 16:54
  • 업데이트 2018.05.21 00:00
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'플래닛 나인(아홉 번째 행성)' 존재의 새로운 증거 발견

플래닛 나인이 존재한다면 그것은 차가우면서도 어두운 거대한 행성일 것이다. 사진은 제9의 행성 상상도. 출처 : 칼텍(R. Hurt)

우리 태양계의 아홉 번째 행성(플래닛 나인, Planet Nine)의 존재를 강력하게 뒷받침하는 새로운 증거가 발견됐다.

미국 미시간대학(University of Michigan) 연구팀은 최근 해왕성 너머에서 ‘2015BP519’로 명명된 물체를 발견했다. 암석들로 구성된 이 물체의 크기는 왜소행성(dwarf) 정도. 그런데 ‘2015BP519’의 공전 궤도면은 특이하게도 태양계 행성의 궤도면에 비해 54도 기울어져 있다.

현재 태양계의 8개 행성의 궤도면은 마치 디스크처럼 거의 같은 평면 안에 있다. 연구팀은 매우 기울어진 궤도면을 가진 ‘2015BP519’가 바로 ‘플래닛 나인’의 존재를 강력하게 암시한다고 주장했다. 연구팀의 논문은 최근 출판 전 공유 사이트 arXiv에 5월 16일 자로 게재됐다.

‘2015BP519’의 요상한 궤도면을 가능케 하는 유력한 설명은 ‘해왕성 너머에 지구 질량의 약 10배인 다른 행성이 존재해야 한다’는 것이다. 그 다른 행성은 천문학자들이 찾고 있는 아홉 번째 행성, 즉 ‘플래닛 나인’임은 두말할 필요가 없다.

‘플래닛 나인’의 존재는 2016년 다크에너지서베이(Dark Energy Survey)의 데이터에서 단서가 발견되었다. 다크에너지서베이는 우주 가속팽창의 원인을 밝히기 위해 정밀한 하늘지도를 작성하는 국제공동연구 프로젝트이다.

당시 미국 칼텍(캘리포니아공대)의 천문학자 콘스탄틴 바티진(Konstantin Batygin)과 마이클 브라운(Michael Brown)은 태양계 언저리의 카이퍼벨트천체(KBOs)에서 이상한 정렬을 발견했다. 바티진과 브라운은 컴퓨터시뮬레이션으로 분석한 끝에 KBOs의 이상 정렬은 더 바깥에 숨은 아홉 번째 행성, 플래닛 나인의 중력 작용 때문이라고 결론내렸던 것이다.

태양계 궤도면과 2015BP519, 플래닛 나인의 궤도면. 출처 : Quanta Magazine

이번 미시간대학 데이비드 게르데스(David Gerdes)와 줄리렛 베커(Juliette Becker) 연구팀이 발견한 ‘2015BP519’의 이상 궤도면은 바티진과 브라운이 발견한 KBOs의 이상 정렬과 같은 맥락이며, 따라서 같은 플래닛 나인의 존재로 설명할 수 있다.

연구팀은 ‘2015BP519’의 궤도면에 관해 수십억 년을 커버하는 시뮬레이션을 해보았다. 시뮬레이션과 다크에너지서베이 데이터를 일치시킬 수 있는 유일한 방법은 ‘플래닛 나인’이 존재해한 한다는 게 연구팀이 얻은 결론이다.

이번 ‘2015BP519’ 발견이 플래닛 나인의 존재를 100% 담보하지는 못한다. 더 많은 다크에너지서베이 데이터가 뒷받침되어야 하며, 왜소행성을 좀 더 찾아야 한다. 게다가 ‘2015BP519’의 이상 궤도면 원인이 태양계 탄생 초창기의 ‘알 수 없는 사건’일 가능성도 완전히 배제할 수는 없다.

그럼에도 불구하고 이번 발견은 ‘플래닛 나인’의 존재를 예측한 2년 전의 발견을 뒷받침하는 유력한 증거로써 천문학계의 비상한 관심을 끌 만하다. 바티진은 “카이퍼벨트천체의 이상 정렬과 ‘2015BP519’의 이상 궤도면은 플래닛 나인 외에 합리적인 이유를 찾기 힘들다”면서 “이번 발견은 플래닛 나인의 존재에 대한 사례로 매우 훌륭하다”고 말했다.

태양계 끝에 숨어 있을지도 모르는 얼음처럼 차갑고 거대한 행성, 플래닛 나인 찾기 작업은 더욱 가속될 전망이다.

# 기사 출처 : arXiv.org, DISCOVERY AND DYNAMICAL ANALYSIS OF AN EXTREME TRANS-NEPTUNIAN OBJECT WITH A HIGH ORBITAL INCLINATION

Quanta Magazine, A New World’s Extraordinary Orbit Points to Planet Nine

Science Alert, There's Exciting New Evidence a Real Planet Nine Is Out There